Harry Cohen Tanugi

La chute de débris spatiaux est réelle, et il va falloir agir.

Dans les nouvelles de l'exploration spatiale, une étude publiée lundi dans le journal Nature Astronomy explore les dangers associés aux rentrées de pièces de fusée. Selon l'étude, loin d'être un risque insignifiant, la chute de morceaux de fusées doit être considéré comme un danger très réel.

Selon l'étude, la majorité des lancements spatiaux entraînent des rentrées incontrôlées de corps de fusée, ce qui présente un risque de pertes pour les personnes se trouvant sur terre, en mer et dans les avions. Bien que ces dangers aient longtemps été considérés comme insignifiants, de plus en plus de corps de fusée sont laissés en orbite tandis que les corps de fusée plus anciens continuent de rentrer dans l'atmosphère en raison de la traînée des gaz.

L'étude visait à estimer les pertes approximatives dues aux retours de corps de fusée en fonction de la latitude en utilisant les données des lancements et des corps de fusée abandonnés en orbite. Elle a révélé que le nombre de victimes (c'est-à-dire le danger pour la vie humaine) est disproportionné pour les populations du Sud en raison de la distribution des lancements et des retours de corps de fusée, les principaux gouvernements de lancement exportant le risque vers le reste du monde.

Michael Byers, responsable de l'étude, et ses collègues ont analysé 30 ans de données pour calculer le risque de rentrée incontrôlée d'une fusée dans l'atmosphère terrestre. L'analyse montre que, selon les méthodes existantes, si une rentrée de fusée typique distribue des débris sur plus de 108 pieds2 (10 m2), il y a 10 % de chances qu'il y ait une ou plusieurs victimes au cours de la prochaine décennie.

Les boosters et autres grandes pièces de fusée tombent sur Terre ou sont laissés en orbite. Les pièces de fusée abandonnées peuvent alors rentrer dans l'atmosphère de manière incontrôlée, et des débris peuvent tomber n'importe où le long de la trajectoire de vol. Ils ont également constaté que les corps de fusée ont trois fois plus de chances d'atterrir à Jakarta, Dhaka et Lagos qu'à New York, Pékin ou Moscou.

les morceaux de fusée peuvent tuer
Source : EvgeniyShkolenko/iStock

Forts de ces connaissances, les chercheurs affirment que la majorité de ces retours non contrôlés ne sont plus essentiels en raison des progrès récents de la technologie et de la conception des missions, mais que les États et les entreprises de lancement sont réticents à assumer les dépenses supplémentaires qui en résultent.

De l'avis du chercheur, rentrée incontrôlée d'une fusée devient un choix, et non une limitation technologique. Les rentrées contrôlées depuis l'orbite nécessitent de rallumer les moteurs pour éloigner le corps de la fusée des zones habitées, généralement dans l'océan.

Quel est le problème ?

Selon l'étude, certains fournisseurs de services de lancement utilisent encore d'anciens types de fusées sans rallumage des moteurs, qui doivent être modifiés ou remplacés pour permettre une rentrée contrôlée en toute sécurité. La rentrée contrôlée exige plus de carburant que ce qui est nécessaire pour le lancement. Certains fournisseurs de services de lancement utilisant des fusées actuelles avec des moteurs de rallumage consomment du carburant pour faire monter la cargaison aussi haut que possible, ce qui permet aux clients d'économiser du temps et du carburant.

Ce faisant, les fournisseurs renoncent à une rentrée contrôlée. Selon l'étude, pour garantir une rentrée contrôlée et sûre, la conception de la mission doit être modifiée.

Mais, soulignent les auteurs, ces étapes coûtent cher. Dans le cas de la Fusée Delta IV, le gouvernement américain aurait accordé des dérogations en raison des coûts exorbitants de mise à niveau, alors qu'il était bien placé pour supporter le coût supplémentaire de missions plus sûres. Dans les missions commerciales, le contrôle des coûts de rentrée pourrait limiter la capacité d'un fournisseur de lancement à être compétitif. L'internalisation de la sécurité, de l'environnement et d'autres externalités augmente souvent les coûts.

Les gouvernements doivent faire un effort conjoint pour réduire le risque de chute de pièces de fusée.

Selon l'étude, pour atténuer le problème, des règles et des réglementations garantissent des conditions de concurrence équitables afin qu'aucune entreprise, même un nouvel entrant, ne soit perdante du fait de l'amélioration des pratiques. À cette fin, affirment les auteurs, les gouvernements nationaux pourraient édicter des règles de lancement pour leur territoire ou pour les entreprises nationales.

Les différents gouvernements peuvent avoir des motivations concurrentes, comme la réduction des coûts ou la création d'un secteur spatial national. La rentrée incontrôlée des fusées est un "problème d'action collective" auquel chaque État de lancement doit remédier.

Selon les auteurs, cela devrait être possible car il existe des précédents de ce type d'action dans le passé. Dans les années 1970, par exemple, les scientifiques ont prévenu que les CFC utilisés dans les systèmes de réfrigération diminuaient les molécules d'ozone dans l'atmosphère, permettant à davantage de rayons UV cancérigènes d'atteindre la surface.

les résultats de la fusée
Les principaux résultats de l'étude. Source : Byers et al 2022

Par la suite, le "Convention de Vienne sur la couche d'ozone"a été adoptée en 1985. Elle a été suivie en 1987 par la "Protocole de Montréal relatif à des substances qui appauvrissent la couche d'ozone "."qui a créé un cadre pour l'élimination progressive des CFC. Ces deux accords ratifiés ont permis de surmonter le "dilemme de l'action collective". Et ils ont permis, en conséquence, à la planète L'utilisation des CFC a diminué de 98%.a permis d'éviter des dommages supplémentaires à la couche d'ozone et de prévenir deux millions de décès par cancer de la peau chaque année.

Dans les années 1970, les marées noires ont menacé les océans et les côtes, et des tentatives nationales et internationales ont été faites pour exiger des pétroliers à double coque. Préoccupée par l'augmentation des dépenses, l'industrie du transport maritime a fait obstacle à ces tentatives jusqu'en 1989, date à laquelle l Exxon Valdez a déversé 11 millions de gallons de pétrole dans le Prince William Sound, en Alaska. Après que la couverture médiatique de la tragédie ait fait des marées noires une préoccupation publique, le gouvernement américain a exigé que tous les nouveaux pétroliers faisant escale dans les ports américains aient une double coque.

Cette décision unilatérale a créé le "Organisation maritime internationale" de modifier la convention MARPOL en 1992 pour imposer la double coque sur les nouveaux pétroliers et en 2001 et 2003 pour accélérer le retrait des pétroliers à simple coque.

150 Etats (dont les Etats-Unis, le Liberia et le Panama) représentant 98% du tonnage maritime mondial ont accepté les amendements MARPOL de 1992. Ce précédent des marées noires et de l'exigence de la double coque est particulièrement important pour les rentrées de fusées non contrôlées car il concerne la sécurité du transport au-delà de l'autorité nationale, les marées noires créant des problèmes pour tous les États côtiers.

À cette fin, les auteurs conseillent aux gouvernements nationaux dont les citoyens courent un risque disproportionné en raison des corps de fusée non contrôlés d'insister pour que les principaux États de l'espace imposent des rentrées de fusée réglementées, créent des sanctions substantielles en cas de non-conformité et éradiquent tous les risques. Comme ils détiennent la majorité à l'Assemblée générale des Nations unies, ils peuvent négocier une résolution non contraignante ou un traité si nécessaire.

Un traité international peut ne pas être approuvé par les principales puissances spatiales, mais il permettrait néanmoins de sensibiliser l'opinion publique et de créer de nouvelles attentes. La conférence de 1997 "Convention sur les mines terrestres antipersonnel"a entraîné une diminution de l'utilisation des mines antipersonnel dans le monde, les non-ratifieurs ayant modifié leur comportement.

En ce qui concerne les rentrées incontrôlées de corps de fusée, les États du Sud conservent une position morale élevée : leurs citoyens supportent la plupart des risques, ce qui n'est pas nécessaire puisque les technologies et les conceptions de mission permettant d'éviter les pertes existent déjà, concluent les auteurs.

Résumé de l'étude :

La plupart des lancements spatiaux entraînent des rentrées incontrôlées de corps de fusée, ce qui crée des risques d'accident pour les personnes au sol, en mer et dans les avions. Ces risques ont longtemps été considérés comme négligeables, mais le nombre de corps de fusée abandonnés en orbite ne cesse d'augmenter, alors que le nombre d'accidents est en augmentation.
Les corps de fusée des lancements passés continuent de rentrer dans l'atmosphère à cause de la traînée des gaz. En utilisant les rapports publics de lancement de fusées et les données sur les corps de fusée abandonnés en orbite, nous calculons les pertes approximatives attendues en raison des retours de corps de fusée en fonction de la latitude. La distribution des lancements et des retours de corps de fusée fait que les pertes attendues (c'est-à-dire le risque pour la vie humaine) sont supportées de manière disproportionnée par les populations du Sud, les principaux pays de lancement exportant le risque vers le reste du monde. Nous soutenons que les récentes améliorations de la technologie et de la conception des missions rendent inutiles la plupart de ces retours incontrôlés, mais que les États et les entreprises de lancement sont réticents à assumer les coûts accrus que cela implique. Les gouvernements nationaux dont les populations sont mises en danger devraient exiger que les principaux pays de l'espace agissent ensemble pour imposer des retours contrôlés de fusées, créer des conséquences significatives en cas de non-conformité et éliminer ainsi les risques pour les populations.



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