Harry Cohen Tanugi

Ces planeurs sans moteur pourraient bientôt aider à explorer Mars.

Nous avons tous entendu parler de La persévérance de Marsle robot explorateur qui se déplace actuellement sur la planète rouge. C'est l'un des eVaisseau spatial actifdont trois exploités par la NASA, qui orbitent actuellement autour de Mars, recueillant des images et d'autres données relatives à la planète.

Mais ce qui se trouve dans les centaines de kilomètres entre les rovers et les orbiteurs reste un mystère pour les explorateurs de l'espace, car aucun avion n'est encore disponible pour étudier ces zones.

Une pièce critique hors de portée dans la couche limite planétaire de Mars

"Vous avez cette pièce vraiment importante et critique dans cette couche limite planétaire, comme dans les premiers kilomètres au-dessus du sol", a déclaré Alexandre Kling, chercheur au Mars Climate Modeling Center de la NASA.

"C'est là que se produisent tous les échanges entre la surface et l'atmosphère. C'est là que la poussière est ramassée et envoyée dans l'atmosphère, que les gaz à l'état de traces sont mélangés, et que la modulation des vents à grande échelle par les flux montagne-vallée se produit. Et nous n'avons tout simplement pas beaucoup de données à ce sujet."

Pour surmonter cet obstacle, Kling a joint ses forces avec une équipe d'ingénieurs de l'université de l'Arizona pour mettre au point un planeur sans moteur capable de survoler la surface martienne pendant plusieurs jours, en utilisant uniquement l'énergie éolienne pour la propulsion. Le véhicule sera équipé de capteurs de vol, de température et de gaz, ainsi que de caméras.

Malgré cela, il ne pèsera que 11 livres, ce qui le rendra facile à naviguer dans l'atmosphère martienne.

"Ces autres technologies ont toutes été très limitées par l'énergie", a déclaré le premier auteur de l'article, Adrien Bouskela, un étudiant en doctorat d'ingénierie aérospatiale au laboratoire des micro-véhicules aériens du professeur Sergey Shkarayev de l'université d'Arizona.

"Ce que nous proposons, c'est d'utiliser l'énergie in situ. Il s'agit en quelque sorte d'un bond en avant dans ces méthodes d'extension des missions. Parce que la question principale est : Comment pouvez-vous voler gratuitement ? Comment pouvez-vous utiliser le vent qui est là, la dynamique thermique qui est là, pour éviter d'utiliser des panneaux solaires et de compter sur des batteries qui doivent être rechargées ?"

Capturer des images de nouvelles zones

Les véhicules actuels qui se déplacent sur Mars ont principalement capturé des images des plaines de Mars, car c'est la seule zone où les rovers peuvent se poser en toute sécurité. Mais les nouveaux planeurs améliorés seraient capables d'explorer de nouvelles zones en profitant de la façon dont les vents se déplacent autour des formations géologiques telles que les canyons et les volcans.

"Avec cette plateforme, vous pourriez simplement voler et accéder à ces endroits vraiment intéressants, vraiment cool", a déclaré Kling.

Mais que se passerait-il une fois que les avions auraient atterri sur Mars et ne pourraient plus décoller ? La mission se poursuivrait avec les avions servant désormais de stations météorologiques, continuant à relayer des informations sur l'atmosphère vers le vaisseau spatial.

Maintenant, Kling espère que le faible coût de ses nouveaux avions leur permettra d'être opérationnels sur la planète rouge, peut-être en quelques années plutôt que les décennies nécessaires à une mission à grande échelle.



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