Harry Cohen Tanugi

Un ballon stratosphérique transportera le télescope de la NASA au-dessus de l'Antarctique.

Dans le cadre de son programme de ballons scientifiques, la NASA lance chaque année 10 à 15 missions en ballon dans l'atmosphère terrestre. Pour sa prochaine mission, la NASA utilise un ballon de la taille d'un terrain de football et son télescope est équipé de miroirs géants plaqués de nickel et d'or, a indiqué l'agence spatiale dans un communiqué. communiqué de presse.

Le programme de la NASA télescopes spatiaux font peut-être la une des journaux, mais l'agence spatiale s'appuie également sur d'humbles ballons pour faire la démonstration de nouvelles technologies et mener des recherches sur l'atmosphère terrestre, étudier le Soleil ou même l'univers dans son ensemble. Une mission basée sur un ballon n'a peut-être pas l'air très chic, mais elle coûte généralement moins cher et se déroule plus rapidement de la planification au déploiement.

Si cela vous a donné l'impression que ces missions sont moins complexes à mettre en place, alors vous devez poursuivre votre lecture pour connaître les points suivants Astrophysics Stratospheric Telescope for High Spectral Resolution Observations at Submillimeter-wavelengths ou ASTHROS, dont le déploiement est prévu en décembre 2023.

Que fera la mission ASTHROS ?

Une fois lancé, ASTHROS s'élèvera à une altitude de 40 000 mètres au-dessus de l'Antarctique pour observer les longueurs d'onde dans la région de l'infrarouge lointain bloquée par l'atmosphère terrestre.

En observant ces longueurs d'onde, les scientifiques tenteront de comprendre comment les nuages de gaz et de poussières qui sont dispersés dans les galaxies peuvent également empêcher la formation d'une étoile. La mission examinera des galaxies lointaines contenant des millions d'étoiles afin de comprendre comment la poussière et le gaz stellaires interagissent avec d'autres processus tels que les éruptions d'étoiles vivantes ou la mort d'étoiles massives. Au cours de la mission de quatre semaines, ASTHROS créera des cartes 3D à haute résolution de la distribution et du mouvement du gaz dans notre galaxie, indique le communiqué de presse.

Un miroir géant essentiel à la mission

Un miroir de 2,5 m de large permettra d'améliorer la capacité du télescope de la mission à observer des sources lumineuses plus faibles et à résoudre les détails les plus fins. Comme le télescope se rendra à sa destination finale à bord d'un ballon, le miroir doit être aussi léger que possible. Cependant, même à cette altitude, la gravité de la Terre continue d'impacter les objets et pourrait facilement déformer le miroir. Même une modification minuscule de la forme parabolique, supérieure à 2,5 micromètres (0,0001 pouce), pourrait compromettre la mission.

La NASA a confié la difficile tâche de fabriquer le miroir à une société italienne d'optique, Media Laro, qui a contribué à la construction du Atacama Large Millimeter Array, qui compte de multiples découvertes à son actif.

La construction du miroir primaire a récemment été achevée en assemblant neuf panneaux. L'utilisation d'aluminium léger dans une structure en nid d'abeille a permis de réduire la masse du miroir. Les panneaux de surface sont en nickel et recouverts d'or, car ce dernier augmente la réflectivité dans les longueurs d'onde de l'infrarouge lointain.

Contrairement aux missions de télescopes spatiaux, où l'alignement des miroirs peut être contrôlé à distanceLe miroir de l'ASTHROS doit rester fixé en position de mission dès le décollage du ballon, et la fibre de carbone est utilisée pour y parvenir.

"Je pense que c'est probablement le télescope le plus complexe jamais construit pour une mission en ballon à haute altitude", a déclaré Jose Siles, le chef de projet ASTHROS au JPL dans le communiqué de presse. "Nous avions des spécifications similaires à celles d'un télescope spatial, mais avec un budget, un calendrier et une masse plus restreints. Nous avons dû combiner des techniques issues de télescopes terrestres qui observent dans des longueurs d'onde similaires avec des techniques de fabrication avancées utilisées pour les voiliers de course professionnels."

Le miroir primaire étant achevé, Media Laro livrera le télescope plus tard en juillet, après quoi l'équipe ASTHROS l'assemblera avec d'autres composants clés et le ballon géant, ouvrant ainsi la voie aux essais en vol.



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