Harry Cohen Tanugi

De minuscules robots en essaims sondent des mondes lointains à la recherche de signes de vie

Les ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA travaillent à la mise au point d'un essaim de robots qui pourraient un jour être utilisés pour sonder sous les coquilles glacées des mondes lointains. Europe, la lune de Jupiter, ou Encelade, la lune de Saturne. pour trouver des signes de vie sur ces mondes lointains, une communiqué de presse institutionnel dit.

Les approches actuelles de l'exploration de nouvelles planètes consistent à envoyer des atterrisseurs et des rovers qui scrutent leur site d'atterrissage à la recherche de signes de vie. Bien que ces approches fonctionnent bien, elles limitent sévèrement la portée de la sonde et même la portée de la mission, si la sonde se retrouve à une certaine distance du site d'atterrissage prévu.

Le programme de la NASA L'hélicoptère de l'ingéniosité qui a accompagné le Rover Persévérance sur Mars peut scanner la planète plus loin et plus rapidement, et fournir des données au Rover pour planifier ses missions. À l'avenir, la NASA prévoit d'envoyer un essaim de compagnons de ce type pour nous aider à en apprendre davantage sur les mondes que nous souhaitons explorer.

Capter avec des micro-nageurs indépendants

La vision d'Ethan Schaler, ingénieur mécanicien en robotique au JPL de la NASA, pour une telle mission implique un essaim de robots nageurs capables d'explorer les masses d'eau sous les coquilles glacées de planètes lointaines, voire de leurs lunes, à la recherche de signes de vie. Appelés Sensing With Independent Micro-Swimmers (SWIM), ces robots ne seraient pas plus gros qu'un téléphone portable et seraient équipés de capteurs pour mesurer la température, la salinité, l'acidité et la pression, ainsi que de capteurs chimiques pour détecter les signes biochimiques de vie.

Chacun de ces robots aurait également son propre système de propulsion et un système de communication par ultrasons, ainsi qu'un ordinateur de bord. Cela ne semble pas très différent de robots d'exploration des océans que les agences spatiales concevraient pour les planètes. Toutefois, il existe une différence minime mais significative. Chacun de ces robots n'est pas plus gros qu'un téléphone portable, ce qui permettrait d'en placer plusieurs dans une seule sonde de glace.

Pourtant, dans leurs premiers concepts, ces robots cunéiformes mesurent à peine 12 cm de long et n'occupent pas plus de 75 cm3.3) de volume, indique le communiqué de presse. Jusqu'à quatre douzaines de ces robots pourraient être placés dans un cryobot cylindrique et n'occuper que 15 % de la charge utile, ce qui permettrait d'embarquer davantage d'instruments.

Comment l'essaim de robots fonctionnera-t-il sur la planète lointaine ?

Schaler envisage que le cryobot soit lancé par un atterrisseur et, à l'aide d'un système d'alimentation en énergie, qu'il puisse se déplacer sur la planète. une batterie nucléaire, se frayer un chemin à travers les couches de glace vers un plan d'eau situé en dessous. Relié à l'atterrisseur par le câble de communication, le cryobot libère alors un essaim de robots qui peuvent explorer l'étendue du plan d'eau tout en transmettant leurs données au robot.

Comme la chaleur générée par le cryobot pourrait modifier la chimie de l'eau, la capacité de l'essaim à sonder à une distance raisonnable du robot nous fournirait des données sur la véritable nature de l'eau.

Lorsque cela est nécessaire, l'essaim pourrait également être dirigé pour travailler en "troupeau", collectant des données en groupe pour réduire les erreurs ou mesurer spécifiquement les variations entre les capteurs afin d'identifier les gradients existants, le cas échéant. "S'il existe des gradients d'énergie ou des gradients chimiques, c'est ainsi que la vie peut commencer à apparaître. Nous aurions besoin d'aller en amont du cryobot pour les détecter", a déclaré Schaler dans le communiqué de presse.

Pour l'instant, SWIM ne fait partie d'aucune mission de la NASA mais a récemment reçu des fonds supplémentaires pour fabriquer des prototypes imprimés en 3D et les tester.



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