Harry Cohen Tanugi

Les anciens fossiles humains découverts dans le "berceau de l'humanité" ont un million d'années de plus que prévu.

Une méthode innovante de datation des fossiles mise au point par Darryl Grangerprofesseur de sciences de la terre, de l'atmosphère et des planètes à l'université Purdue. Collège des sciencesa révélé que de multiples restes fossiles des premiers ancêtres de l'homme ont été découverts sur le site des grottes de Sterkfontein, beaucoup plus ancien que ce que l'on pensait.

Dans une étude publiée lundi dans le Actes de l'Académie nationale des sciencesune équipe de scientifiques a utilisé des particules spatiales pour analyser des ossements dans les grottes de Sterkfontein, qui font partie d'un important site fossilifère dans le nord de l'Afrique du Sud, connu sous le nom de "berceau de l'humanité".

Leurs découvertes ont fait reculer l'âge de certains de ces fossiles de plus d'un million d'années. Cela les rendrait plus anciens que Dinkinesh, également connu sous le nom de Lucy, le fossile d'australopithèque le plus célèbre du monde.

Le berceau de la civilisation

Depuis des décennies, les paléoanthropologues et d'autres scientifiques étudient Sterkfontein et d'autres sites troglodytes du berceau de l'humanité pour faire la lumière sur l'évolution de l'homme et de l'environnement au cours des quatre derniers millions d'années.

En 1924, Le professeur Robert Burns Young de Buxton Limeworks, dans le district de Taung, dans la province du Nord-Ouest de l'Afrique du Sud, a envoyé deux caisses de fossiles provenant de l'Afrique du Sud. Taung au professeur Raymond Dart de l'université de Witwatersrand à Johannesburg.

Dart a immédiatement reconnu la signification d'une petite compétence fossile qui appartenait à une créature qui n'était ni tout à fait singe ni tout à fait homme. Il représentait l'un de nos ancêtres - un éteint hominin étroitement lié aux humains - qu'il a appelé Australopithecus africanus, signifiant "singe du sud de l'Afrique."

Depuis, des milliers de fossiles, dont des fossiles d'hominidés, ont été mis au jour dans le " berceau de l'humanité ", un site classé au patrimoine mondial de l'UNESCO qui comprend divers gisements de grottes fossilifères, notamment dans les grottes de Sterkfontein. Ces dernières ont été rendues célèbres par la découverte du premier australopithèque adulte, un hominine ancien, en 1936. Des centaines de fossiles d'australopithèques y ont été trouvés, dont le Mme Ples bien connueet le squelette presque complet connu sous le nom de Little Foot.

Les fossiles sont beaucoup plus anciens que nous le pensions

Les anciens fossiles humains découverts dans le
Squelette de Lucy. Source : Wikimedia Commons

Aujourd'hui, Granger et une équipe de scientifiques, dont des chercheurs de l'Institut de recherche de l'Université du Québec à Montréal (UQAM). l'Université de Witwatersrand à Johannesburg, en Afrique du Sud, et le Université Toulouse Jean Jaurès en France, ont découvert que non seulement Little Foot, mais aussi tous les sédiments de la grotte contenant des australopithèques datent d'environ 3,4 à 3,7 millions d'années, et non de 2 à 2,5 millions d'années comme les scientifiques le pensaient auparavant.

Cet âge place les fossiles vers le début de l'ère des australopithèques, plutôt que vers la fin. Dinkinesh, qui vient d'Éthiopie, a 3,2 millions d'années, et son espèce, Australopithecus africanus, remonte à environ 3,9 millions d'années.

"Sterkfontein possède plus de fossiles d'Australopithecus que n'importe où ailleurs dans le monde", a déclaré Granger. dans une déclaration. "Mais il est difficile d'obtenir une bonne date pour eux. Les gens ont examiné les fossiles d'animaux trouvés près d'eux et ont comparé les âges des caractéristiques des grottes, comme les pierres d'écoulement, et ont obtenu une série de dates différentes. Nos données permettent de résoudre ces controverses. Elles montrent que ces fossiles sont vieux, bien plus vieux que ce que nous pensions au départ."

Les scientifiques ont utilisé la spectrométrie de masse par accélérateur pour mesurer les nucléides radioactifs dans les roches.

Il existe maintenant quelques moyens de dater les sédiments des grottes. En Afrique de l'Est, où de nombreux fossiles d'hominines ont été trouvés, les volcans de la vallée du Grand Rift déposent des couches de cendres. Les scientifiques utilisent ces couches pour estimer l'âge d'un fossile. Dans les grottes d'Afrique du Sud, les chercheurs n'ont pas ce "luxe". Ils utilisent généralement d'autres fossiles d'animaux trouvés autour des os pour estimer leur âge ou des coulées de calcite déposées dans la grotte.

L'erreur de cette technique est que les os peuvent se déplacer dans la grotte, et que de la calcite jeune peut être déposée dans des sédiments anciens, ce qui rend ces méthodes potentiellement incorrectes. Une méthode plus précise consisterait à dater les roches dans lesquelles les fossiles ont été trouvés. La matrice semblable à du béton qui renferme le fossile, appelée brèche, est le matériau que Granger et son équipe analysent.

Granger et son équipe ont utilisé la spectrométrie de masse par accélérateur pour mesurer les nucléides radioactifs dans les roches, ainsi que la cartographie géologique et une meilleure compréhension de la façon dont les sédiments des grottes s'accumulent pour déterminer l'âge des sédiments contenant des australopithèques à Sterkfontein.

La méthode de datation donne des résultats "fiables

L'équipe a également dressé des cartes détaillées des dépôts de la grotte et a révélé comment des fossiles d'animaux d'âges différents auraient été mélangés lors des fouilles des années 1930 et 1940, ce qui, selon toute probabilité, aurait entraîné des décennies de confusion sur les âges précédents.

"Ce que j'espère, c'est que cela convainc les gens que cette méthode de datation donne des résultats fiables", a déclaré Granger. "Grâce à cette méthode, nous pouvons placer avec plus de précision les anciens humains et leurs proches dans les bonnes périodes, en Afrique et ailleurs dans le monde."

Le site l'âge des fossiles influence la compréhension que les scientifiques ont du paysage vivant de l'époque. Il pourrait répondre à plusieurs questions complexes et urgentes - l'évolution des humains dans un lieu particulier, leur place dans l'écosystème, et qui sont et étaient leurs plus proches parents.

La datation des fossiles de Sterkfontein à leur âge exact est un pas important vers la résolution de l'ensemble du problème.

Résumé : Sterkfontein est la source unique la plus prolifique d'eau de mer. Australopithecus fossiles, dont la grande majorité a été récupérée dans le membre 4, une brèche de grotte maintenant exposée par l'érosion et l'altération à la surface du paysage. Quelques autres Australopithecus Les fossiles, dont le squelette de StW 573, proviennent de dépôts souterrains. [T. C. Partridge et al.Science 300, 607–612 (2003); R. J. Clarke, K. Kuman, J. Hum. Evol. 134, 102634 (2019)]. Nous rapportons ici une date d'enfouissement isochrone de nucléides cosmogéniques de 3,41 ± 0,11 millions d'années (Ma) dans la partie moyenne inférieure du membre 4, et des dates d'enfouissement simples de 3,49 ± 0,19 Ma dans la partie moyenne supérieure du membre 4 et de 3,61 ± 0,09 Ma dans la caverne de Jacovec. Avec une date d'enterrement isochrone précédemment publiée de 3.67 ± 0.16 My pour StW 573 [D. E. Granger et al.Nature 522, 85–88 (2015)]ces résultats placent la quasi-totalité du Australopithèque à Sterkfontein au milieu du Pliocène, en même temps que l'assemblage des Australopithecus afarensis en Afrique de l'Est. Nos âges pour la brèche fossilifère du membre 4 sont considérablement plus anciens que les âges précédents d'environ 2,1 à 2,6 millions d'années, interprétés à partir de coulées de pierre associées au même gisement. Nous montrons que ces coulées précédemment datées sont stratigraphiquement intrusives dans le Membre 4 et qu'elles sous-estiment donc l'âge réel des fossiles.



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