Harry Cohen Tanugi

Les microbes de la Terre ancienne pourraient aider à la recherche de vie extraterrestre

L'histoire nous aide à comprendre le passé et à prédire l'avenir. Et dans ce cas, le passé très lointain de la Terre pourrait nous aider à plonger dans l'inconnu comme jamais auparavant.

Une équipe de scientifiques de l'UC Riverside a procédé à une reconstitution en profondeur de ce qu'était la vie de certains des plus anciens organismes de la Terre, un communiqué de presse révèle.

Ils pensent que leurs travaux pourraient aider la communauté scientifique à reconnaître les signes de vie microbienne sur d'autres planètes qui présentent une ressemblance avec notre Terre pré-oxygène et pré-ozone.

Comprendre la vie la plus ancienne sur Terre

On pense que la vie la plus ancienne sur Terre a pris la forme de bactéries et d'organismes unicellulaires appelés archées. Ces organismes vivaient sur une Terre dépourvue de couche d'ozone, ce qui signifie qu'ils n'étaient pas protégés des radiations du soleil.

Ils ont développé des protéines appelées rhodopsines qui pouvaient transformer la lumière du soleil en énergie, leur permettant d'alimenter les processus cellulaires.

À l'aide de l'apprentissage automatique, les chercheurs ont analysé un large ensemble de séquences de protéines rhodopsines mondiales et ont étudié leur évolution dans le temps. Leurs conclusions sont détaillées dans un papier publié dans le journal Biologie moléculaire et évolution.

"Sur la Terre primitive, l'énergie a pu être très rare. Les bactéries et les archées ont compris comment utiliser l'énergie abondante du soleil sans les biomolécules complexes nécessaires à la photosynthèse", explique dans un communiqué l'astrobiologiste Edward Schwieterman, de l'UC Riverside, qui est co-auteur d'une nouvelle étude sur la recherche.

Comme la Terre ancienne n'avait pas de couche d'ozone, l'équipe de recherche a émis l'hypothèse qu'il y a des milliards d'années, les microbes vivaient loin sous la surface de l'océan pour se protéger des puissants rayons UVB plus proches de la surface.

Les chercheurs pensent que les rhodopsines ont probablement absorbé les couleurs bleues et vertes du spectre lumineux, qui sont les plus à même de pénétrer dans l'eau. Plus tard, elles ont évolué pour absorber d'autres parties du spectre.

Enquête sur la Terre ancienne et la Terre 2.0

Les conditions de la Terre primitive étant très différentes de celles que nous connaissons aujourd'hui, toutes les informations recueillies par l'équipe de l'UC Riverside pourraient s'avérer vitales dans la recherche de formes de vie extraterrestres. "La Terre primitive est un environnement étranger par rapport à notre monde actuel", a déclaré Schwieterman. "Comprendre comment les organismes d'ici ont changé avec le temps et dans différents environnements va nous apprendre des choses cruciales sur la façon de rechercher et de reconnaître la vie ailleurs."

Ensuite, l'équipe veut prendre ce qu'elle a appris sur l'évolution et le comportement des premiers microbes de la Terre et l'utiliser pour rechercher dans le cosmos des signes révélateurs de la vie extraterrestre. L'équipe de l'UC Riverside espère également ressusciter des rhodopsines modèles afin d'acquérir une compréhension encore meilleure, ce qui pourrait donner un nouvel élan à leurs recherches.

Le télescope spatial James Webb, qui est sur le point de révéler au monde ses premières observations scientifiques, pourrait grandement contribuer à la recherche de la vie extraterrestre, car ses puissants instruments nous aideront à... découvrir une Terre 2.0 parmi d'autres observations impressionnantes. Grâce à l'équipe de l'UC Riverside, la communauté scientifique pourrait disposer d'une meilleure feuille de route des indices à rechercher dans sa quête de formes de vie extraterrestres.



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