Harry Cohen Tanugi

La sonde Lucy de la NASA doit traverser des milliers de débris pour atteindre les astéroïdes troyens de Jupiter.

Cette situation est plus fréquente qu'on ne le pense. La Station spatiale internationale, par exemple, a manœuvré pour éviter les débris spatiaux 31 fois depuis 1999, dont trois fois depuis 2020.

" L'orbite terrestre basse est de plus en plus encombrée, il faut donc en tenir compte de nos jours, surtout pour les missions qui volent bas, comme Lucy ", a déclaré le Dr Dolan Highsmith, ingénieur en chef du groupe d'analyse des risques d'évaluation des conjonctions au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland.

Le groupe est chargé d'évaluer les probabilités de collisions entre les engins spatiaux robotisés de la NASA et les objets en orbite autour de la Terre.

Lucy a été lancée le 16 octobre de l'année dernière. L'engin effectue actuellement un voyage de 12 ans pour étudier de près plusieurs astéroïdes troyens. Il s'agit du premier engin spatial à visiter ces vestiges des débuts du système solaire.

L'arrivée aux Troyens est prévue en 2027 et l'assistance gravitationnelle à venir est l'une des trois que le vaisseau spatial devra effectuer pour se catapulter vers sa cible.

Analyse des collisions

Les ingénieurs ont commencé l'analyse des collisions pour Lucy une semaine avant l'approche de la Terre par le vaisseau spatial. Cela peut sembler court, mais commencer le processus plus tôt rendrait les prévisions de collision futiles, a déclaré Highsmith.

"Plus vous faites de prévisions dans le futur, plus vous êtes incertain de l'endroit où se trouvera un objet".

L'évaluation des positions des engins spatiaux, plus les satellites en orbite et les débris, est un défi, en particulier lorsqu'on essaie de prédire l'avenir. En effet, le Soleil joue un rôle majeur en tirant ou poussant les objets, et l'activité solaire future est difficile à prévoir.

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