Harry Cohen Tanugi

D'anciens animaux marins nous renseignent sur la vie aux pôles de la Terre

Les scientifiques pensaient que sous l'éventualité d'une boule de neige la plus extrême de la Terre - d'une durée de 50 à 60 millions d'années - au cours du période cryogénienne où le monde entier était recouvert de glace d'environ un kilomètre d'épaisseur, mais il existe des preuves que cette glace était suffisamment fine à l'équateur pour permettre aux algues marines de survivre.

"Le fait qu'il y ait cette énorme différence dans la chronologie de l'aube de la vie animale entre les archives fossiles connues et les horloges moléculaires signifie qu'il y a d'énormes incertitudes sur la manière et le lieu où les animaux ont évolué", explique le Dr Emily Mitchell, coauteur, paléontologue et écologiste à l'Université de Cambridge.

"Mais si les animaux ont évolué avant ou pendant ces périodes glaciaires mondiales, ils ont dû faire face à des pressions environnementales extrêmes, mais qui ont peut-être contribué à forcer la vie à devenir plus complexe pour survivre."

Regardez le passé, dites l'avenir

"Les paléontologues se tournent souvent vers le passé pour nous dire à quoi pourrait ressembler le changement climatique futur, mais dans ce cas, nous nous sommes tournés vers les habitats les plus froids et les plus extrêmes de la planète pour nous aider à comprendre les conditions auxquelles les premiers animaux ont pu être confrontés, et comment les créatures polaires modernes prospèrent dans ces conditions extrêmes", explique le Dr Rowan Whittle, paléontologue polaire à la BAS et co-auteur de l'étude.

Résumé :

La date de la première apparition des animaux est d'une importance cruciale pour comprendre l'évolution de la vie sur Terre. Bien que les archives fossiles situent les premiers métazoaires entre 572 et 602 millions d'années, les études de l'horloge moléculaire suggèrent une origine bien plus ancienne, pouvant remonter jusqu'à environ 850 millions d'années. La différence entre ces dates placerait l'apparition de la vie animale dans une période de temps ponctuée par de multiples événements glaciaires colossaux, potentiellement mondiaux. Bien que les deux écoles de pensée débattent des limites de leurs méthodes respectives, peu de temps a été consacré à la façon dont la vie animale aurait pu survivre si elle était apparue avant ou pendant ces périodes glaciaires mondiales. L'histoire du biote polaire récent montre que les organismes ont trouvé des moyens de persister sur et autour de la glace du continent antarctique tout au long du Dernier Maximum Glaciaire (33-14 Ka), avec quelques espèces endémiques présentes avant la rupture du Gondwana (180-23 Ma). Nous examinons ici les stratégies de survie et les habitats des organismes marins polaires modernes dans des environnements analogues à ceux qui ont pu exister pendant les glaciations néoprotérozoïques. Nous expliquons comment, malgré la dureté apparente de nombreux habitats marins antarctiques recouverts de glace et soumis à des températures inférieures à zéro, la vie animale prospère sur, dans et sous la glace. Les systèmes et processus dominés par la glace rendent certains environnements locaux plus habitables grâce à la circulation de l'eau, à l'oxygénation, à l'apport de nutriments terrigènes et à de nouveaux habitats. Nous examinons comment les conditions physiques des glaciations néoprotérozoïques auraient probablement eu un impact considérable sur les conditions de vie potentielle dans les eaux peu profondes et effacé toute preuve fossile possible sur les plateaux continentaux. Le cycle glaciaire récent a favorisé l'évolution de la faune unique de l'Antarctique en agissant comme une "pompe à diversité", et il pourrait en être de même pour la fin du Protérozoïque et l'évolution de la vie animale sur Terre, ainsi que l'existence de la vie ailleurs dans l'univers sur des mondes ou des lunes glacés.

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